Curiosidades 

Refrescantemente radioativo? A estranha história das bebidas energéticas

A vida moderna faz você se sentir preocupado, nervoso ou irritado? Sinalizando um pouco o quanto seu dia é corrido? Talvez você seja um dos milhões de consumidores que se apoiam nas bebidas energéticas para dar um gás extra na sua jornada diária.

Embora emblemática nos nossos dias, as bebidas energéticas não são uma invenção do novo milênio. As pessoas têm confiado nelas para combater a fadiga durante pelo menos um século. Hoje, sua “energia” geralmente deriva de algum tipo de estimulante neurológico que faz as pessoas se sentirem mais enérgicas, ou às vezes apenas açúcar.

Mas houve uma época em que as bebidas energéticas realmente continham energia real. O ingrediente ativo nessas bebidas era o rádio, um elemento radioativo que liberava um pacote de energia radiante com cada decaimento atômico. Enquanto a conexão entre consumir um elemento radioativo e colher um impulso de energia perceptível era tênue na melhor das hipóteses, não impediu as pessoas no início dos anos 1900 de ignorar as conhecidas desvantagens de ingerir radioatividade e arriscar desenvolver as consequências a longo prazo para a saúde.

Rádio é saboroso?

radithorUm desses produtos contendo energia foi o RadiThor. Esta bebida energética era simplesmente rádio dissolvido em água. Ela foi vendida na década de 1920 em garrafinha de uma onça (29ml) custando cerca de US $ 1 cada (US $ 15 em 2016). Seu fabricante alegou que a bebida não só fornecia energia, mas também curava uma série de doenças, incluindo a impotência. A evidência para um benefício sexual aos seres humanos faltou, mas pelo menos uma publicação científica reivindicou que a água do rádio poderia aumentar “a paixão sexual dos tritões da água.” Para muitos homens, nesta era pré-Viagra, essa evidência foi suficiente. RadiThor era um grande vendedor.

O cliente mais famoso da RadiThor foi Eben Byers, um industrialista de Pittsburgh e golfista amador de alguma reputação. Byers primeiro se familiarizou com RadiThor quando ele levou para ajudar na cura de um braço quebrado. Embora o produto não continha narcóticos, Byers tornou-se, pelo menos psicologicamente, se não fisiologicamente, viciado nele. Ele continuou a consumir grandes quantidades de RadiThor mesmo depois que seu braço tinha curado. Ele supostamente tomou uma garrafa ou duas diariamente por mais de três anos, e cantou seus louvores a todos os seus amigos, alguns dos quais também assumiram o hábito de consumir o RadiThor.

No final, o vício de Byers por RadiThor matou ele. Infelizmente, o rádio ingerido é incorporado ao osso e toda a sua energia de radiação é, portanto, depositada no tecido ósseo. Ao longo do tempo, o rádio entregou uma radiante dose de radiação ao esqueleto de Byers. Ele desenvolveu buracos em seu crânio, perdeu a maior parte de sua mandíbula e sofreu uma variedade de outras doenças ósseas relacionadas. Em última análise, ele morreu uma morte horrível em 31 de março de 1932.

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Reaprendendo a lição de radioatividade

A vergonha disto era que os perigos da ingestão de rádio já eram conhecidos, mesmo antes de Byers começar a tomar RadiThor. Como descrito no livro “Strange Glow: The Story of Radiation“, a comunidade médica estudava os efeitos do rádio na saúde desde sua descoberta por Marie e Pierre Curie em 1898. O cientista britânico Walter Lazarus-Barlow publicou tão cedo quanto 1913 que o rádio ingerido entra no osso. E em 1914, Ernst Zueblin, professor de medicina da Universidade de Maryland, publicou uma revisão de 700 relatórios médicos, muitos dos quais mostravam que a necrose óssea e ulcerações foram um efeito colateral freqüente da ingestão de rádio. Infelizmente, as primeiras bandeiras vermelhas passaram despercebidas, e as vendas do RadiThor permaneceram fortes durante a década de 1920.

Quando Byers morreu, ele foi posto em repouso em um caixão revestido de chumbo, para bloquear a radiação sendo liberada dos ossos em seu corpo. Trinta e três anos mais tarde, em 1965, um cientista do MIT, Robley Evans, exumou o esqueleto de Byers para medir a quantidade de rádio em seus ossos. O rádio tem uma meia-vida de 1.600 anos, então os ossos de Byers teriam praticamente a mesma quantidade de rádio neles que no dia em que ele morreu.

Evans era um especialista em medir e modelar matematicamente a absorção e excreção de radioatividade do corpo humano. Baseado no consumo auto-relatado de Byers, o modelo de Evans havia predito que o corpo de Byers conteria cerca de 100.000 becquerel de radioatividade. ( “Becquerel” é uma unidade internacional de radioatividade). O que ele descobriu foi que os restos esqueléticos de Byers realmente tinham um total de 225.000 becquerel, sugerindo que o modelo de Evans de absorção de radiação estava subestimando a afinidade do rádio pelo osso ou, tinha realmente subestimado seu consumo pessoal de RadiThor por um fator de pelo menos dois. Não foi possível determinar qual alternativa explicava a discrepância.

Uma vez que Evans terminou suas medições de rádio, ele devolveu os ossos de Byers ao caixão de chumbo em Pittsburgh, onde permanecem até hoje, tão radioativos como sempre.

Uma catástrofe contida

Embora Byers certamente sofreu com o rádio no RadiThor, o consumo dessas bebidas energéticas nunca se transformaram em uma grande crise de saúde pública. Isto se deu principalmente por duas razões. Em primeiro lugar, ao contrário do Radithor, a maioria das outras bebidas “energéticas” no mercado eram fraudes totais e não tinham rádio (ou qualquer outro tipo de radioatividade) nelas. Em segundo lugar, RadiThor e outros produtos que realmente continham rádio eram muito caros porque o rádio era um elemento relativamente raro e precioso que era caro para minar e purificar. Assim só os ricos, como Byers, foram capazes de beber diariamente. Consequentemente, as doenças do RadiThor foram confinadas em grande parte aos poucos que podiam pagar por isso.

Em última instância, no interesse de proteger a saúde pública, o governo federal fechou os laboratórios de Bailey, a empresa que fez o RadiThor, e as bebidas energéticas com rádio desapareceram do mercado consumidor por volta de 1932.

Hoje, o mercado de bebidas energéticas é ocupado por formulações de bebidas que dependem da cafeína estimulante para revigorar seus clientes e proporcionar-lhes a “energia” melhorada que eles procuram. A cafeína, ingrediente comum no café, chás, chocolate e cola, pode não ser tão exótica quanto o rádio, mas na verdade é um estimulante, então os clientes se sentem energizados e não é muito perigoso para a saúde.

Os clientes de hoje parecem satisfeitos com essas alternativas mais recentes ao RadiThor que contém rádio. Não está claro, entretanto, se os tritões de água estão satisfeitos.

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Fonte: Live Science

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