A edição de genes humanos está prestes a acontecer, mas não se assuste, não ainda!

Edição de Genes: os cientistas estão indo longe demais?
Edição de Genes: os cientistas estão indo longe demais?

Uma equipe de pesquisa britânica já obteve sinal verde para editar o DNA de um embrião humano usando uma tecnologia inovadora que poderia curar o câncer, ou trazer em um apocalipse mutante, num estilo de livro de ficção em quadrinhos cômico.

Décadas no futuro, vamos olhar para trás em 2016, ano que os seres humanos finalmente começaram a transcender as doenças, ou iremos lembrar dele como o ano em que demos os primeiros passos em direção a terríveis consequências no comprometimento dos nossos pares de genes. Esses são os dois futuros diferentes que podem ser enfrentados quando você pega seus argumentos e tira conclusões lógicas a favor ou contra utilizando a controversa ferramenta de edição gene conhecida como CRISPR/ Cas9 em embriões humanos.

O futuro mais provável poderia depender de como nós evoluímos. Este momento no marco na história da engenharia genética é uma reminiscência da primeira divisão bem-sucedida de um átomo ou uma linha de montagem de Henry Ford de dar à luz a um automóvel que é a obsessão americana, tanto para melhor quanto para pior.

Esta semana, o Reino Unido e a autoridade em fertilização humana, Embryo (HFEA) deu a primeira aprovação para usar a CRISPR para modificar permanentemente o DNA em um embrião humano. Pesquisadores da Crick Institute Francis liderados por Kathy Niakan vão tentar editar o DNA em embriões doados para entender melhor os genes necessários nos primeiros estágios do desenvolvimento humano. (Nos Estados Unidos, os institutos nacionais de saúde são proibidos por lei em financiar a investigação que envolve o uso da CRISPR em embriões humanos.)

“Esse conhecimento pode melhorar o desenvolvimento do embrião após a fertilização in vitro (FIV) e pode fornecer melhores tratamentos clínicos para a infertilidade, usando métodos da medicina convencional”, diz um comunicado do Instituto Francis Crick.

Em suma, isso soa como uma rodada bastante rotineira de pesquisas, se você não estiver familiarizado com CRISPR, que tem invadido a cena nos últimos anos, com o potencial de perturbar desde os campos da medicina e da psicologia até a agricultura, até mesmo certos setores da manufatura.

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O nome estranho da ferramenta, CRISPR/Cas9, refere-se ao emparelhamento de genes e proteínas que compõe o sistema e permite que os cientistas removam e/ou substituam genes em células com facilidade revolucionária, com controle e precisão. Antes de 2012, a edição de genes era tão fácil quanto tentar esculpir um lanterna de abóbora do dia das bruxas perfeita com uma colher. A chegada da CRISPR foi como ter ganhado um jogo novo de facas Ginsu para aumentar a nitidez e transformar essa abóbora em um lindo trabalho de arte.

Ter em suas mãos esta poderosa ferramenta não requer necessariamente o apoio de uma grande instituição de pesquisa com um laboratório. Na verdade, você pode encomendar o seu próprio kit CRISPR básico para criar uma inofensiva, mas geneticamente modificada bactéria que brilha no escuro em casa por tão pouco quanto US$75 através desta campanha crowdfunding.

CRISPR poderia fazer e ir além para a biologia assim como o PC fez para a computação. Em vez de trabalhar em uns e zeros, estamos falando de uma ferramenta relativamente barata, eficaz e fácil de usar com o potencial para alterar permanentemente a genética humana. Estamos todos familiarizados com a recente ansiedade sobre os vírus de computador e os hacks maliciosos de sistemas digitais. Agora imagine alguém com a motivação e capacidade de espalhar um bug que afeta o sistema operacional do seu corpo, em vez do SO do seu telefone ou laptop. Agora você pode começar a entender as apostas.

No vídeo abaixo em uma TED talk de setembro, a co-criadora do CRISPR Jennifer Doudna explica por que ela e alguns de seus colegas pediram uma “pausa global” no uso do CRISPR para aplicações clínicas. Em outras palavras, ela está dizendo que ele não está pronto para começar a ser usado em pacientes reais, embora ela não ache que poderíamos ver isso acontecendo de forma responsável em aproximadamente de uma década.

A pesquisa qual Niakan e o Instituto Crick receberam o sinal verde inicial para executar com embriões humanos não atravessa a linha temporal que Doudna desenhou. A aprovação da HFEA vem com a ressalva específica de que os embriões doados são apenas para pesquisa. Seria ilegal implantá-los em uma mulher e eles basicamente têm que ser destruídos depois de 14 dias. A pesquisa de Niakan ainda precisa obter a aprovação e avaliação de um conselho de ética antes de começar, o que seria nos próximos meses.

Claramente, Niakan não tem a intenção de criar os chamados bebês de designer, com pele perfeita, ossos mais fortes ou certos dons atléticos nos embriões que ela foi autorizada a trabalhar. A pesquisa marca um momento histórico, no entanto, porque representa uma das primeiras invasões autorizados pelos governos na linha germinal humana com o CRISPR. As células germinativas são células que passam sua informação genética para a próxima geração de células. Assim, alterações na linha germinativa são potencialmente permanentes e podem ser transmitidas não apenas por todo o corpo, mas para as gerações subsequentes de descendentes.

Existe o potencial tremendo com o uso CRISPR em células da linha germinal para iniciar eficazmente a edição para erradicar todos os tipos de deficiências genéticas. Esqueça a necessidade do uso de óculos ou lentes de contatos; banir a leucemia dos livros de história, fazer da humanidade resistentes à malária … as possibilidades são limitadas apenas pela imaginação.

Mas, como a co-criadora do CRISPR Doudna adverte, devemos ter cuidado com as “consequências não intencionais” de tais avanços. Ninguém quer estar no final da recepção de genes que por engano ou maliciosamente tinham “bugs” editados para eles.

Quanto à edição da linha germinativa, o consenso da cúpula e de praticamente toda a comunidade científica no mundo ocidental diz que parece estar demasiado cedo.

Cientistas na China enfrentaram uma reação em 2015 quando anunciaram sua tentativa mal sucedida na sua maioria das vezes em editar células germinativas em embriões humanos. É o potencial para o não regulamentado, ou até mesmo, mercado negro do uso do CRISPR que mantém os geneticistas como James acordados à noite e mantém escritores de certos tipos de ficção científica no negócio.

Nós somos muito ruins em colocar gênios de volta em garrafas uma vez à solta no mundo. Em vez disso, encontramos uma maneira de lidar com a superpopulação de gênios tecnológicos e minimizar seu lado negativo, tanto quanto possível.

Um século após as primeiras linhas de montagem da Ford, que agora passam os nossos dias ou em torno de veículos a motor, mesmo que eles matam pessoas todos os dias. Assim, desenvolvemos cintos e airbags para reduzir esse risco. E quase 100 anos desde a divisão do átomo, uma combinação de cooperação internacional e antagonismo tem (em vez de notavelmente) impedir a detonação de armas nucleares em tempo de guerra ao longo das últimas sete décadas.

Groot
Será que o Groot poderia ser criado com o uso do CRISPR?
Tela de vídeo capturada por Anthony Domanico/CNET

Há esperança de que possamos colher os benefícios de ferramentas como o CRISPR e evitar quebrar o nosso próprio código genético no processo. Mas devemos ter medo que nós podemos acabar devolvendo uma miscelânea estratificada de classes de mutantes genéticos lutando uma guerra civil global para a alma da humanidade?

Sim, devemos ter medo. Na verdade, nós devemos. Mas se continuarmos a ser responsáveis sobre como o medo nos motiva, poderíamos realmente conseguir fazer-nos muito mais saudáveis e mais feliz, minimizando o número de vilões mutantes criados ao longo do caminho.

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