Ciência 

5 razões pelas quais 2016 foi um ano incrível para exploração espacial

14 de fevereiro de 1990 assim que a espaçonave Voyager 1 deixou a Terra, o legendário cosmologista e astrônomo, Carl Sagan, sugeriu que os engenheiros da NASA se virassem e olhassem pela última vez para a Terra de 6.4 bilhões de quilômetros de distância. A imagem que foi capturada retrata a Terra como um pequeno ponto de luz, um “pálido ponto azul”, como foi chamado, apenas com 0.12 pixels de tamanho.

Em seguida no monólogo que expandiu a mente, Sagan fez uma observação profunda: “Nossa postura, nossa imaginada auto-importância, a ilusão de que temos alguma posição privilegiada no universo, são desafiados por este ponto de luz pálida. Nosso planeta é uma mancha solitária na grande escuridão cósmica envolvente.”(hoje realmente sabemos que não é).

Preocupado com a vida cotidiana e as ambições terrenas, é fácil esquecer que estamos vivendo em um universo de 93 bilhões de anos-luz de diâmetro (levando em conta a inflação cósmica). Nos estimados dois trilhões de galáxias em nosso universo observável, há mais estrelas do que grãos de areia em todas as praias da Terra.

Nossas mentes simplesmente não evoluíram para realmente compreender tais vistas vastas e grandes escalas.

No entanto, há um universo inteiro lá fora, esperando para ser observado e explorado. Globalmente, essa idéia tem motivado inúmeras organizações privadas e governamentais para impulsionar a inovação na pesquisa de astrofísica, tecnologia de naves espaciais e até mesmo planos de colonização interplanetária.

Mas chegar ao espaço, viver lá e viajar distâncias astronômicas permanecem alguns dos maiores desafios de engenharia que enfrentamos. Então, onde estamos em nossa busca para explorar o cosmos?

Destaques do espaço de 2016

Não há escassez de notícias sobre exploração espacial.

Este ano, sozinho, viu muitas realizações, incluindo a sonda espacial da NASA, Juno, chegando a Júpiter e várias aterrissagens bem-sucedidas com os foguetes reutilizáveis da SpaceX. Não há muito tempo, a ferramenta ifirst, uma chave inglesa, foi impressa em 3D no espaço.

Os programas espaciais internacionais estão crescendo em todo o mundo, com agências de classe mundial na Rússia, Índia, Japão, China, Emirados Árabes Unidos e muito mais. Mas agências governamentais como a NASA não são as únicas que podem fazer projetos exploratórios em larga escala possíveis. De fato, estamos vendo uma crescente privatização da exploração espacial.

Em março, a NASA selecionou propostas de pesquisa e tecnologia de mais de 100 empresas, com contratos totais avaliados em US $ 100 milhões, como parte do programa Small Business Innovation Research (SBIR). E muitas startups estão fazendo sua presença conhecida e diversificando a indústria, proporcionando soluções ainda mais inovadoras em viagens espaciais.

Enquanto os astrofísicos continuam a entender melhor a natureza do cosmos, engenheiros e empresários estão aprimorando as ferramentas acessíveis para explorar nosso universo. Empresários visionários como Elon Musk, Richard Branson e Jeff Bezos estão lançando projetos envolvendo fatos emocionantes que vão desde o turismo espacial a foguetes reutilizáveis.

Aqui estão algumas das grandes histórias de 2016 na exploração espacial.

1. A sonda espacial Juno vibra no topo das nuvens de Júpiter

Apesar de ser o maior planeta em nosso sistema solar, ainda há muitas perguntas a serem respondidas sobre Júpiter. Em 4 de julho, a nave espacial Juno entrou com sucesso na órbita em torno do gigante gasoso. A viagem de cinco anos custou mais de um bilhão de dólares e foi considerada um dos projetos mais difíceis da NASA.

Uma análise mais de perto de Júpiter poderia fornecer novas ideias sobre as origens do nosso sistema solar. Além disso, transformou-se na nave espacial a mais afastada que usou a energia solar, empurrando a inovação para painéis solares no sistema solar exterior. Apesar de algumas falhas de instrumentação que podem afetar o comprimento da missão, Juno começou a enviar imagens e dados.

2. O sucessor cósmico do Hubble está finalmente completo

Conhecido como o sucessor do Hubble, o Telescópio Espacial James Webb nos permitirá observar as bordas de nosso universo observável. Com cobertura de comprimento de onda maior do que o telescópio Hubble e sensibilidade melhorada, poderemos olhar mais para trás no tempo e no espaço do que nunca.

Olhar para trás nos estágios iniciais do universo é tão desafiador quanto parece. Como muitos projetos de seu escopo, James Webb experimentou problemas de orçamento e programação. Custou quatro vezes o que foi inicialmente proposto e teve pelo menos sete anos de atraso. Apesar desses contratempos, o segmento de espelho primário final do telescópio foi instalado em fevereiro e o telescópio foi concluído em novembro. Está programado para ser lançado em outubro de 2018.

3. SpaceX faz a recuperação de foguetes uma rotina

A SpaceX de Elon Musk visa reduzir os custos de transporte e exploração espacial, com o objetivo final de permitir que os seres humanos vivam em outros planetas. Os foguetes reutilizáveis Falcon 9 da companhia realizaram feitos surpreendentes este ano.

SpaceX recuperou cinco foguetes em 2016 (num total de seis até hoje). Quatro desses foguetes pousaram em uma plataforma de aterrissagem robótica no mar, uma tarefa significativamente mais difícil do que pousar em uma plataforma de lançamento em terra. Desembarques no mar são necessários se SpaceX é enviar foguetes reutilizáveis em um número de órbitas diferentes.

Apesar de algumas realizações bastante espetaculares este ano, chegar ao espaço usando foguetes químicos ainda é um negócio perigoso. Um foguete SpaceX explodiu na plataforma de lançamento em setembro – a segunda falha em dois anos – causando atrasos e uma investigação prolongada.

No entanto, a SpaceX continua a inovar e cada tentativa aproxima-a dos seus objetivos. Próximos passos incluem o lançamento de um foguete reutilizável recuperado e remodelado. Enquanto isso, a Blue Origin de Jeff Bezos, que também está trabalhando para fazer rotina a reutilização de foguetes, lançou e aterrissou um foguete reutilizável suborbital remodelado várias vezes em 2016.

4. Colonização de Marte: Musk revela o Sistema de Transporte Interplanetário

Poderíamos viver em outro planeta? Em setembro, Musk revelou o Sistema de Transporte Interplanetário (ITS) do SpaceX com o objetivo de estabelecer uma colônia humana em Marte. Impulsionada no espaço pelo foguete mais poderoso do mundo, cada nave espacial levará 100 pessoas ao Planeta Vermelho e fará pelo menos uma dúzia de viagens. “Estamos descobrindo como levá-lo a Marte e construir uma cidade auto-sustentável, para se tornar uma espécie verdadeiramente multiplanetária”, Musk anunciou.

Há, é claro, muitos desafios a serem enfrentados antes que Marte seja habitável, incluindo o desenvolvimento de fontes adequadas de alimentos e água e proteção contra a radiação. Um ponto significativo Musk observou foi, em última análise, tal projeto iria contar com a colaboração pública e privada. A exploração espacial é inegavelmente um teste de nossa capacidade de colaborar como espécie.

5. Mini espaçonaves interestelares avançadas

Viajar para outro planeta em nosso próprio sistema solar é extremamente desafiador, viajar para outros sistemas solares é exponencialmente mais difícil.

Um dos maiores desafios na viagem espacial é o desenvolvimento de espaçonaves que podem viajar com a rapidez suficiente para cobrir as vastas extensões do espaço. Os foguetes de hoje são simplesmente muito lentos e pesados para alcançar as estrelas ao longo de prazos humanos. Um dos principais objetivos de futuros projetos é desenvolver sistemas alternativos de propulsão espacial.

Em abril de 2016, o investidor na Internet e cientista filantropo Yuri Milner e físico Stephen Hawking anunciou o projeto Breakthrough Starshot que iria combinar nave espacial em miniatura com a propulsão alternativa para fazer a primeira tentativa da humanidade em viagem interestelar.

O objetivo do projeto de US $ 100 milhões é descobrir como usar um laser e uma vela leve para impulsionar nanograft de escala de gramas para 20% da velocidade da luz. Essas “sondas espaciais totalmente funcionais” levariam “chips com câmeras, propulsores de fótons, fonte de alimentação e equipamentos de comunicação”.

Tal nave espacial poderia chegar ao nosso mais próximo sistema estrela vizinho Alpha Centauri dentro de 20 anos após o lançamento.

Claro, ainda há muito trabalho a ser feito para tornar isso uma realidade, mas uma tendência é claramente a favor do projeto. As naves espaciais tornaram-se muito menores e mais baratas de se construir nos últimos anos graças à miniaturização contínua e ao declínio dos custos de sensores de alta qualidade e chips de computador.

Em suas próprias palavras, a Iniciativa de Descoberta visa empurrar a humanidade para a frente e responder às perguntas: “Estamos sozinhos? Existem mundos habitáveis em nossa vizinhança galáctica? Podemos fazer o grande salto para as estrelas? E podemos pensar e agir juntos – como um mundo no cosmos? “(Não estamos sozinhos, abra sua mente).

A fronteira final

Seja expandir a compreensão humana do universo ou aumentar as nossas capacidades tecnológicas para viagens espaciais, o resultado final a longo prazo de toda a exploração espacial é avançar para além da Terra e aprofundar a nossa compreensão do universo em geral.

O espaço ainda é a fronteira final. É caro, perigoso, e difícil ir lá. Mas não devemos esquecer até onde chegamos desde que nossos antepassados deixaram a África há 200 mil anos e aprenderam a sobreviver e prosperar em quase todos os lugares da Terra. Cada problem a tem uma solução, e embora nós não vivemos em um mundo perfeito, os seres humanos são excepcionais em empurrar os limites do progresso.

Nas palavras de Neil DeGrasse Tyson, “Fazer o que nunca foi feito antes é intelectualmente sedutor, quer julgamos ou não prático”.

Fonte: Singularty Hub

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